Goktent Kaliningrad in De Morgen van donderdag 28 juni 2018

Kaliningrad wordt grote goktent

Vanavond tegen 19 uur zal veel duidelijk zijn en kan het speculeren beginnen. De kans op de vreemdste wedstrijd in de Belgische WK- geschiedenis blijft levensgroot. ‘Winnen is niet onze prioriteit.’

De rakettenenclave Kaliningrad is vandaag een goktent en het risico bestaat dat er veel geld wordt verloren. Al zeker bij de fans, bij wie het er vorig jaar begin december zo ongeveer zal aan toe zijn gegaan. “Schat, ik zou naar Kaliningrad willen, naar de match tegen Engeland. Geef toe, uitgelezen kans om eens Lukaku, De Bruyne en Hazard tegen hun ploegmaats aan het werk te zien in een wedstrijd op leven en dood. Het kost een cent, maar ik heb het ervoor over.”

Wat niet meer klopt aan vorige paragraaf is die wedstrijd op leven en dood, en dat is jammer. Het geld is betaald, soms tot 1.600 euro, en de reis geboekt, maar of Romelu Lukaku (wellicht niet), Kevin De Bruyne (zeker niet) en Eden Hazard (misschien niet) spelen, is hoogst onzeker. Engeland-België is geen wedstrijd op leven en dood meer, het is een sportieve maat voor niks en dat kan heel letterlijk worden genomen, want dit zou weleens de vreemdste wedstrijd in de Belgische WK-geschiedenis kunnen worden.

Hoe men het ook draait of keert, vanavond wordt er gegokt door zowel de Belgen als de Engelsen. Dat heeft minder te maken met de spelers die geel hebben staan (Thomas Meunier, Kevin De Bruyne en Jan Vertonghen) al of niet opstellen, dan wel met andere belangen.

Veel/weinig reizen

Eerste of tweede worden in groep G kan een wereld van verschil zijn. Op papier welteverstaan. Het is niet omdat de Rode Duivels twee jaar geleden op de snelweg richting EK-finale in de berm werden gereden door het onooglijke Wales, dat er niet meer moet worden nagedacht over de verschillende opties. Zelfs zonder het gespeculeer over het vervolgtraject is Engeland-België al geen gewone wedstrijd omdat een aantal spelers aan rust toe is, nu de kwalificatie voor de knock-outfase verzekerd is.

Een aspect dat de aandacht verdient en dat in Frankrijk minder van tel was, is het reizen. Als België tweede wordt en dus gelijk speelt of verliest tegen Engeland (en niet wordt ingehaald in gele kaarten) moet het voor zijn achtste finale dinsdag om 20 uur Belgische tijd in het vertrouwde Spartak-stadion in Moskou, op 15 kilometer van het basiskamp. In het andere geval moet er worden gereisd, naar Rostov aan de Don, waar al maandag wordt gespeeld. Een trip van twee uur vliegen valt wel mee (behalve voor de media), maar er wordt minimaal één nacht in een ander bed in een compleet andere setting geslapen.

De tegenstander voor die achtste finale kent België een uur voor het aan de eigen wedstrijd begint: het wordt een ploeg uit het trio Japan, Senegal of Colombia. Drie haalbare kaarten en Japan leidt daar de groep samen met Senegal en moet tegen het al uitgeschakelde Polen. Op papier wordt de volgende tegenstander Japan, als België zelf tenminste tweede wordt. In dezelfde redenering volgt na die achtste finale een kwartfinale tegen de winnaar van Zweden-Zwitserland.

In die kwartfinale moet sowieso worden gereisd, dat wordt Kazan (in geval van groepswinst) en Samara (in geval van tweede in groep G). In de eventuele halve finale zou België (nog steeds als het tweede wordt in zijn groep) weer naar Moskou moeten om in het Loezjniki-stadion te spelen. Laten we all the way gaan: de finale wordt daar ook gespeeld.

Tweede worden betekent dus tot en met de finale (op de kwartfinale na) voetballen in Moskou. Eerste worden betekent een rondje Rusland via Rostov, Kazan en Sint-Petersburg terug naar Moskou.

How on earth dare you… Highly unthinkable… Oké, begrepen. Geen sprake van dat de Engelsen ooit een seconde zouden hebben kunnen overwegen, of dat één haar op hun hoofd zou hebben gedacht aan die verlokkingen van de tweede plaats in groep G. Vintage Albion-teams gaan voor winst, altijd en overal.

Dat is de theorie, maar Engelse teams zijn deze eeuw ook gaan nadenken over marginal gains. Ze hebben daar de grenzen van het ondenkbare opgezocht, volgens lokale journalisten zelfs overschreden of in hun voordeel geïnterpreteerd en daar hebben ze nooit veel over gecommuniceerd. Waarom zou bondscoach Gareth Southgate, die er prat op gaat veel met andere coaches uit andere sporten te hebben gepraat, waaronder wielrennen en David Brailsford (manager van Team Sky), niet dezelfde filosofie aanhangen?

Control the uncontrollable, zeggen de Engelsen, en daar hoort rekenen en speculeren bij. Je niet laten verrassen, het kleinste scenario doordenken, dat is de nieuwe Engelse sport, maar hij klonk wel eerlijk gisteren op zijn persconferentie, Gareth Southgate, vriend van onze bondscoach.

“You know, wij werken heel hard aan die winnaarsmentaliteit. Ik kan mij echt niet voorstellen dat ik straks voor die groep sta, die ik wil leren winnen, maar waartegen ik nu een totaal ander verhaal ophang. Plotting the route, trajectplanning, is gevaarlijk in een toernooi waar de marges tussen de verschillende teams erg klein zijn.”

Om dan te eindigen met een kwinkslag. “Als ik Roberto aan het eind van de wedstrijd een kopstoot ga geven, dan weet je dat we iets willen fiksen met gele kaarten.”

Courtois speelt zeker

Die Roberto Martínez stond samen met Thomas Vermaelen de pers te woord. Vermaelen zal spelen, moet spelen om wedstrijdritme op te doen. Hij was gebriefd: “Spelers willen altijd winnen. Spelers denken niet na over eerste of tweede worden.”

Roberto Martínez, of hij zich versprak was niet duidelijk, gaf wel iets toe: “Onze prioriteit is niet winnen. We willen goed spelen, goed presteren en ik geloof in alle internationals, maar we moeten eerst onze groep rust geven, de gele kaarten beschermen en de licht gekwetsten laten recupereren. Dat is iets anders dan rekenen. Mijn ploeg zal niet afhangen van het resultaat in groep H, die om 16 uur speelt. Om 17 uur geef ik mijn ploeg aan de spelers. Doelman Thibaut Courtois blijft staan, dat is het enige wat ik nu wil prijsgeven.”

20180628_De-Morgen_Goktent Kaliningrad