Interview/portret van Johan Van Herck, Davis Cupcaptain in De Morgen van vrijdag 15 sep 2017

‘Aan urinoirs sprak ik Goffin wat moed in’

Die ene in een wak krijgt een stamp onder de kont, met de andere gaat hij een plasje maken, maar altijd weer lijkt Davis Cup-kapitein Johan Van Herck de juiste snaar te raken. Dat zal nodig zijn tegen de aussies.

Johan Van Herck (43) is veranderd, maar wie niet? Forser geworden, kaler ook, maar de coach is dezelfde als de speler, wars van kapsones, bereid en ondanks de toenemende stress beschikbaar voor de journalist die hem samen met zijn generatiegenoten Kris Goossens, Christophe Van Garsse en Filip Dewulf een kwarteeuw geleden interviewde op hun weg naar de hoogste tennishemelen.

Van Herck was het die bedankte om hem de moeite te vinden om een verhaal over te maken. Zijn eigen bestorming van de hemelen botste uiteindelijk op het plafond van het fysieke kunnen.

“Een zwakke rug, daarmee kun je het schudden. Ik had twee wervels die aan elkaar waren gegroeid en op het laatst liep ik rond met een korset waarvan ik het gewricht moest loszetten en inoliën om te fietsen op een hometrainer. Zo gek was ik. Geen idee wat ik met een goeie rug wel had kunnen bereiken. Als ik nu nog tennis, drie dubbeltjes in interclub, heb ik drie weken last aan mijn kuit. Ik was niet de meest getalenteerde, passie overheerste. Maar met passie is niets mis. Ik heb het zelf altijd bijzonder gevonden om voor mijn land te spelen.

“Van onze generatie heeft Filip Dewulf het best gepresteerd. Hij was ook het grootste talent, maar misschien had hij het mentaal iets beter kunnen aanpakken. Vandaag is hij journalist en dat is wel bijzonder om die daar dan in de zaal te zien zitten. Hij schrijft goed, vind ik, en hij weet natuurlijk waarover hij het heeft.”

Beste mannengeneratie ooit

Precies twintig jaar geleden stond Johan Van Herck op zijn hoogste ranking, hing een tijdje ergens in de top zestig, een plek waar we nu niet meer van opkijken na de successen bij de vrouwen. Vandaag hebben we David Goffin aanschurkend tegen de top tien en heeft het mannentennis er nooit beter voorgestaan, beaamt de tennisbondscoach.

“In de lente van dit jaar stonden we het hoogst. David in de top tien en Steve Darcis even op 38. Dat is nog beter dan destijds met Xavier Malisse (hoogste ranking 19, HVDW) en Olivier Rochus (hoogste ranking 24, HVDW), maar in de Davis Cup hebben die nooit samengespeeld. Ik denk dat dit de beste mannengeneratie ooit is. Als de beste Malisse tegen de beste Goffin speelt, dan zou het spannend zijn maar Goffin zou het halen.

“De vorm van onze spelers is wel al beter geweest. Goffin verstuikte zijn voet tijdens Roland Garros en liep dan een compensatieletsel op aan de knie waar hij nog niet helemaal van is verlost. Vervelend bij het afzetten en hij moet het juist hebben van zijn benenspel. Darcis had te maken met de geboorte van een tweede kind. Het dochtertje dat ze al hadden moest van de zomer aan haar hartje worden geopereerd en dat is niet helemaal gelopen zoals het hoorde. Dus ook zorgen en weinig wedstrijden voor hem. En nu zijn we ook Joris De Loore kwijt.

“Ik hoop dat Steve zich kan optrekken aan de Davis Cup. Dat heeft hij al bewezen, onder meer toen hij in Duitsland Alexander Zverev ging kloppen, nu vierde van de wereld. Het plezante aan deze ploeg is dat ze willen voor het land spelen. Dat is een voordeel, maar de Australiërs hebben dat ook. Die zijn vanuit de US Open meteen naar België gereisd en hebben een week getraind bij TC Davis in Wezenbeek-Oppem. Natuurlijk op gravel, de ondergrond die wij hebben laten leggen. Dat is niet hun favoriete speeloppervlak, wel dat van ons. (lacht) En daarom ligt die daar ook in Paleis 12 op de Heizel.”

Australië komt met bad boy Nick Kyrgios (ATP 20), in Cincinnati in augustus nog gewonnen van Goffin die toen al sukkelde met de knie, en John Millman (ATP 185). Een 22- en een 28-jarige, wel met talent maar ver van huis op gravel. De kaarten voor een tweede finale in drie jaar liggen goed, op voorwaarde dat Paleis 12 kolkt zoals twee jaar geleden in de finale tegen Groot-Brittannië in Gent. Toen was Andy Murray te sterk en niet uit zijn comfortzone te halen. Misschien lukt dat met Kyrgios wel. Als België doorgaat, moet het tegen Frankrijk of Servië, die in het nieuwe voetbalstadion in Lille (waar de Rode Duivels op 1 juli van vorig jaar voetballes kregen van Wales op het EK) voor 27.000 man hun halve finale spelen. Servië speelt zonder Novak Djokovic, dus de kans op een Frankrijk-België bestaat.

Twee plassende mannen

“Sowieso spelen we een eventuele finale altijd uit. Dat heeft te maken met het Davis Cup-reglement dat landen om de andere keer thuis laat spelen. Wij hebben Frankrijk en Servië de laatste keer thuis ontvangen, vandaar dat een finale nooit in België kan zijn. Natuurlijk hebben we een mooie kans tegen Australië. We zijn een team dat zichzelf overstijgt in de Davis Cup, dat hebben we al verschillende keren bewezen.

“Ik weet niet of dat aan mij ligt. Ik doe wat ik denk te moeten doen, nu al zes jaar lang. Jawel, een record, ik heb Steven Martens onttroond als langst zittende coach ooit. De speler Van Herck is soms terug te zien in de coach Van Herck. Als Steve Darcis speelt, bijvoorbeeld, leef ik met elk punt mee, zoals ik dat ook als speler deed. Gebalde vuisten, schreeuwen. Als David Goffin speelt, doe ik dat juist niet, bewust. Die heeft rust rond zich nodig. Laat hem maar doen.

“Die aanpak werkt. Ik heb in Duitsland voorspeld wat er zou gebeuren, dat het tij zou keren en dat we hen konden breken, wat ook gebeurde. Dat was een aanvoelen. Ik heb ook in Duitsland op een bepaald moment Darcis onder zijn voeten gegeven. ‘Stop met zagen en speel je tennis’, heb ik hem toegeroepen. Ik zag hem schrikken, maar hij begon te tennissen.

 

“En in Gent in de finale stond David Goffin 2-0 achter tegen Kyle Edmund en was hij klaar om met 0-3 te verliezen. Hij nam een plaspauze en ik ging mee naar het toilet. Je had ons moeten zien staan, twee plassende mannen boven een urinoir en hij begon te praten. Ik liet hem praten en bij het buitengaan zei ik: ‘Nu stap jij hier buiten als de nummer 15 van de wereld en daar staat de nummer 90, gedraag je daar ook naar en het komt goed.’ Dat is niet veel, maar het heeft geholpen. Hij won de volgende drie sets.”

Dankbaar

De sfeer in het Belgisch Davis Cup-team is optimaal, in een ongewone setting die in België in veel milieus tot communautaire spanningen zou leiden. Twee Franstalige toppers worden gecoacht door een Vlaming, met een hoofdzakelijk Franstalige staf. Dat verloopt probleemloos.

“Het zijn karakters, dat wel, maar geen moeilijke jongens. Dat is een voordeel. Wellicht heeft mijn keuze om de persoonlijke coaches er nauwer bij te betrekken geholpen. Zij kennen hun speler, ik zie die maar een paar weken per jaar. België heeft ook geen geld voor een voltijdse Davis Cup-captain. Mijn dagelijks werk is het begeleiden van de 15-plustalenten van Tennis Vlaanderen.

“Ik ben als speler ook altijd dankbaar geweest voor alles wat men voor mij heeft gedaan. Ik wil dat de leden van het Davis Cup-team ook dankbaar zijn. Ze mógen voor hun land spelen, ze wórden goed behandeld en er komen veel mensen kijken. Dat is ook het eerste wat ik hen heb gezegd toen we samen kwamen: de mensen komen naar de Belgische sterren kijken en dat zijn jullie, speel en gedraag je daarnaar, drie dagen lang. Verlies je, jammer, maar ga ervoor. Vergeet even het circuit, dit is de Davis Cup en daar zijn wij goed in.”

Tennis is veranderd, zegt Van Herck, maar het wordt niet altijd beter gespeeld. De spelers slaan harder, maar slaan ze juist? In de tweespalt Federer-Nadal kiest hij onomwonden voor Federer, maar ook Nadal kan hij waarderen.

“Tennis is veel fysieker geworden, maar dat die oude mannen, met alle respect, nog de grootste toernooien winnen, heeft zeker te maken met hun tennis. Fysiek zijn ze beter voorbereid dan ooit en ze hebben een enorme staf rond zich. Anders kan zo’n Nadal niet steeds weer terugkeren uit blessure. Maar er is meer. Ze lezen het spelletje gewoon beter en dat probeer ik onze aankomende talenten ook wijs te maken.

“Ik geloof meer in de goede zones, de juiste tactiek, de opbouw van een punt en de plaatsing van de bal dan in de snelheid waarmee je een bal slaat. Hoe hard ook, tegenwoordig kan elke speler een harde bal terugslaan. Een juiste bal slaan, is veel efficiënter.”

 

DM-VER-Johan Van Herck